1985年3月11日,戈尔巴乔夫当选苏共中央总书记,成为苏共新一届最高领导人。他一上台即宣称要实行“加速”战略。但由于缺乏正确的方向和有力的举措,不到两年,苏联经济便陷于困境。

  1988年6月,苏共中央决定“根本‘改革’政治体制”,“改革”重心由经济领域转向政治领域。

  1986年2月,15个加盟共和国党中央、最高苏维埃、部长会议的主要领导人更换了19人。

  1986年底,被流放到高尔基城六年的著名持不同政见者萨哈罗夫回到了莫斯科。在“民主化”“公开性”浪潮中,1986年苏联开始出现各种“非正式组织”,1989年,增至9万多个。这些组织中有的打着维护所谓本民族利益的旗号谋求脱离苏联,有的崇拜西方民主主张全盘西化等等。

  1988年6月28日,苏共第十九次全国代表会议把“人道的民主的社会主义”确立为“改革”的“最终目标和理想”。

  1989年春,全苏人民代表选举开始,戈尔巴乔夫仿效资本主义议会制进行第一次全民选举。

  1989年5月25日,苏联第一次人民代表大会召开,大会有近15%的“民主派”及其支持者进入最高苏维埃。

  1989年11月26日,戈尔巴乔夫撰文赞赏西方议会民主,宣扬效仿西方式三权分立。

  1990年1月,戈尔巴乔夫发表讲话:“我认为实行多党制不会是悲剧”,“我们不应该像魔鬼怕烧香那样害怕多党制”。

  1990年2月5日,戈尔巴乔夫在中央全会上说:“苏共的领导地位不应当依靠宪法强行合法化”。

  1990年3月11日,第三次苏联人民代表大会正式通过修改宪法法律,将其中第六条“苏联共产党是苏联社会的领导力量和指导力量,是苏联社会政治制度以及国家和社会组织的核心”,修改为“苏联共产党、其他政党以及工会、共青团、其他社会团体和运动通过自己选入人民代表苏维埃的代表并以其他形式参加制定苏维埃国家的政策,管理国家和社会事务”,法律同时还规定,苏联公民有权组织政党。

  1990年苏共中央二月全会上,戈尔巴乔夫以多党制条件下国家不能出现权力真空为名建议设立总统职位。

  1990年3月15日,苏联第三次人民代表大会上,戈尔巴乔夫当选总统。短短五年,多党制、议会民主制、三权分立、总统制在苏联实行。

  1990年3月11日,立陶宛率先宣布脱离苏联独立,紧随其后的是拉脱维亚、爱沙尼亚。

  1990年5月29日,叶利钦当选俄罗斯联邦最高苏维埃主席。

  1990年7月10日,叶利钦当选俄罗斯苏维埃联邦社会主义共和国总统。

  1990年7月,苏共历史上最后一次代表大会召开。会上,叶利钦宣布退出苏共。

  1991年8月19日,819“苏联政变”、“八月政变”爆发,1991年8月19日至8月21日,当时苏联中央政府的一些官员企图废除苏联总统戈尔巴乔夫并取得对苏联的控制,政变领导人是由苏联国防部长亚佐夫元帅、克格勃领导人科留奇科夫等苏联共产党强硬成员和保守派组成。他们相信戈尔巴乔夫的改革计划太过分,并认为他正商议签订的《新联盟条约》过于分散权力给与众共和国。俄罗斯总统叶利钦拒不服从紧急状态委员会的命令,号召举行政治罢工,抗议亚纳耶夫等人发起的行动。20日,莫斯科实行宵禁。21日,戈尔巴乔夫宣布已完全控制了局势,并恢复了一度中断的与全国的联系,苏联国防部决定撤回部署在实施紧急状态地区的部队。苏联内阁发表声明,表示完全执行总统的指示。

  1991年11月6日,俄罗斯总统叶利钦签署《关于终止苏共和俄共在俄罗斯联邦领土上活动的命令》,查封苏共中央办公大楼。

  1991年12月26日,苏联最高苏维埃举行最后一次会议,宣布苏联停止存在。